Los causantes de la obesidad, la epidemia mundial

El aumento de la obesidad en todo el mundo ha llevado a la Organización Mundial de la Salud (OMS) a instar a los países a imponer un impuesto sobre las bebidas azucaradas, que se atribuyen a la propagación de la epidemia.

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Países con culturas alimentarias tan diferentes, como México y Palau, están enfrentando los mismos riesgos nutricionales y siguiendo las mismas tendencias de la obesidad. Esta investigación tiene como objetivo comprender por qué, y hemos examinado el vínculo entre las diversas facetas de la globalización (el comercio, por ejemplo, o la difusión de las tecnologías y los intercambios culturales) y los cambios mundiales en la salud y los patrones dietéticos.

La proporción de adultos con sobrepeso aumentó al 37% en 2013

Un estudio mundial reciente indica que, en todo el mundo, la proporción de adultos con sobrepeso u obesidad aumentó del 29% en 1980 al 37% en 2013. Los países desarrollados todavía tienen más personas con sobrepeso que los países en desarrollo, pero la brecha se está reduciendo. En Kuwait, Kiribati, Estados Federados de Micronesia, Libia, Qatar, Tonga y Samoa, los niveles de obesidad entre las mujeres superaban ya el 50% en 2013.

La OMS identifica patrones de nutrición no saludables, junto con el aumento de la inactividad física, como los principales impulsores del aumento del peso en todo el mundo. Las dietas ricas en azúcar, productos animales y grasas constituyen importantes factores de riesgo para las enfermedades no transmisibles, como las enfermedades cardiovasculares, la diabetes y los diferentes tipos de cáncer.

En 2012, las enfermedades cardiovasculares mataron a 17,5 millones de personas, convirtiéndose en la principal causa de muerte a nivel mundial. Debido a que más de tres cuartas partes de esas muertes ocurrieron en países de ingresos bajos y medios, causando costos económicos sustanciales para sus sistemas de bienestar público, la OMS clasifica las enfermedades crónicas relacionadas con los alimentos como una amenaza mundial creciente, al igual que las preocupaciones tradicionales de salud pública Como la subnutrición y las enfermedades infecciosas.

Una dieta poco saludable y la inactividad física, en definitiva el sobrepeso, son factores de riesgo para enfermedades cardiovasculares, diabetes y diferentes tipos de cáncer.

El mundo occidental fue el primero en experimentar sustanciales ganancias de peso de sus poblaciones, pero el Siglo XXI ha visto que el fenómeno se extendió a todas las partes del mundo. En un artículo ampliamente citado de 1993, el profesor Barry Popkin de la Universidad de Carolina del Norte atribuye este cambio a la "transición nutricional", mediante la cual las dietas se volvieron menos dominadas por alimentos, frutas y verduras ricas en grasas (especialmente de productos de origen animal) alimentos procesados.

Las diferentes etapas de esta transición, dice Popkin, están relacionadas con factores sociales y económicos, como el nivel de industrialización, el papel de las mujeres en la fuerza de trabajo y la disponibilidad de tecnologías que transforman los alimentos.

El factor de la carne

El aumento del porcentaje de la población con sobrepeso y los cambios en los patrones de la dieta coinciden ampliamente con el proceso de globalización. Indudablemente, la globalización ha afectado a la vida de las personas de varias maneras, pero ¿ha causado una transición nutricional?

Con el fin de responder a esta pregunta, hemos analizado el impacto de la globalización en el cambio de los patrones dietéticos y la prevalencia de sobrepeso utilizando datos de 70 países de ingresos altos y medianos de 1970 a 2011.

Encontramos que la globalización ha llevado a la gente a consumir más productos cárnicos. Curiosamente, las dimensiones sociales de la globalización son responsables de este efecto, más bien del comercio u otros aspectos económicos de la globalización.

Por ejemplo, si Turquía alcanzara el nivel de globalización social predominante en Francia, el consumo de carne en Turquía aumentaría en un 20% aproximadamente. Así, este análisis tiene en cuenta el efecto del aumento de los ingresos; De lo contrario, podría ser confundido por la conexión entre los ingresos más altos haciendo tanto la tecnología de comunicación y productos cárnicos más asequible.

Pero si bien el estudio muestra que la globalización afecta las dietas, no podríamos establecer una relación entre la globalización y el aumento del peso corporal. Una explicación de este resultado podría ser que investigamos la cuestión desde una perspectiva de pájaro, sin tener en cuenta las circunstancias específicas de los países.

Así, mientras que, en promedio en todo el mundo, la globalización no parece ser el motor de la obesidad en aumento, sin embargo, puede desempeñar un papel en los países específicos.

El impacto de los alimentos procesados

Una interpretación alternativa de este resultado poco claro es que otros factores son responsables de la creciente prevalencia de personas con sobrepeso en todo el mundo. Por ejemplo, el aumento del consumo de alimentos procesados se asocia a menudo con el aumento de los niveles de peso.

En EEUU, las 3/4 partes de su dieta son a base de alimentos procesados, ricos en grasas saturadas, azúcar y sodio.

Un estudio en los Estados Unidos mostró que los estadounidenses derivan tres cuartas partes de su energía de los alimentos procesados, que contienen niveles más altos de grasas saturadas, azúcar y sodio que los alimentos frescos.

La creciente disponibilidad de alimentos procesados está relacionada con la rápida expansión de la industria minorista. La tecnología moderna de logística ayuda a los minoristas a centralizar la adquisición y el inventario, lo que reduce los costos y permite precios muy competitivos.

Después de saturar los mercados occidentales, los supermercados comenzaron a extenderse a los países en desarrollo, que tenían mayores perspectivas de crecimiento. América Latina, Europa central y Sudáfrica vieron su auge de la tienda de comestibles en los años noventa. Más tarde, los minoristas se abrieron en Asia y ahora entran en los mercados de los países africanos.

Un aspecto interesante, pero poco explorado, en la discusión de los alimentos procesados es el papel de las empresas multinacionales en ofrecer "dieta occidental" poco saludable, como la comida rápida y refrescos. Las multinacionales son uno de los dos líderes del mercado en muchos países emergentes, incluyendo Brasil, India, México y Rusia, y son conocidos por su sustancial publicidad en alimentos y bebidas.

Pero no está claro si las personas ganan peso porque adoptan una dieta occidental, o si preservan en gran medida su gusto por las cocinas regionales, pero cambian la composición nutricional de las recetas tradicionales añadiendo más productos cárnicos, grasas y azúcar.

Cambiar los hábitos alimentarios: el papel de los mercados laborales

Aparte de estos factores del lado de la oferta, algunos estudios sobre los datos estadounidenses también asocian la prevalencia de sobrepeso con los cambios en el mercado de trabajo, en particular el aumento las mujeres trabajadoras.

Pero por un lado, las madres trabajadoras pueden tener menos tiempo para preparar comidas o para animar a sus hijos a pasar tiempo activo fuera. Por otro lado, es probable que más horas de trabajo aumenten los ingresos familiares, lo que puede influir positivamente en la salud de los niños a través de un mejor acceso a la atención médica, alimentos de alta calidad, participación en actividades deportivas organizadas y guarderías de mejor calidad.

Dado que la decisión de trabajar es personal y está estrechamente relacionada con los caracteres individuales y el medio ambiente, es difícil establecer una relación causal entre el estado de trabajo y los niveles de sobrepeso de los niños. Algunos estudios informan un efecto positivo, pero la evidencia confiable sigue siendo escasa. Estos estudios también se centran en el papel de las mujeres trabajadoras, pero no en los hombres cuando no hay evidencia que indique un impacto diferencial de las madres trabajadoras versus los padres que trabajan.

La gente también está trabajando cada vez más rotando turnos nocturnos. Según una revisión sistemática realizada por la Organización Internacional del Trabajo, alrededor de uno de cada cinco empleados de la Unión Europea (25%) trabajan turnos nocturnos y el trabajo nocturno suele constituir una parte integral del sistema de trabajo por turnos.

Esos horarios presumiblemente dificultan el establecimiento de hábitos regulares de comidas y pueden fomentar el bocadillo frecuente para mantener la concentración en el trabajo. Finalmente, debido a que la tecnología moderna ha reducido considerablemente las demandas físicas de muchos lugares de trabajo, las personas deben comer menos calorías para evitar el aumento de peso.

Si bien muchas explicaciones relacionadas con la globalización para la obesidad parecen plausibles, la evidencia empírica sólida que establece un vínculo causal es escasa. Esto se debe en parte al hecho de que los hábitos alimenticios y alimenticios tienen múltiples determinantes, a menudo interrelacionados, lo que hace difícil probar el impacto causal de un solo factor. Y se agrava aún más por el hecho de que algunas de las causas propuestas de obesidad interactúan y potencialmente se amplifican entre sí.

A pesar de la evidencia académica inicial entonces, los principales impulsores del aumento global de los niveles de obesidad siguen siendo, en gran medida, una caja negra.